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MQ-9“死神”自动起降实验在陌生的简易机场部署剑锋直指太平洋

2021-07-22 00:00  福建南安网

近日,美国空军测试了MQ-9“死神(Reaper)”的新能力,它可以为无人机在更广泛区域部署和操作铺平道路,无需等待专门的基础设施到位。

这个测试还展示了无人机如何使用目标指示吊舱和其他传感器,为自动着陆和起飞生成参考点,便于未来的快速远征部署。这是美国空军一直在发展的更广泛区域的作战概念,特别是着眼于未来的分布式作战,尤其是在太平洋地区。

本文是美国“TheDrive”网站“战争地带(WarZone)”专栏发表的分析文章,作者BrettTingley,本人翻译并编辑给大家分享。

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飞行内华达州测试和训练场上空的MQ-9“死神”。

根据美国空军最近发布的新闻稿,部署在内华达州克里奇空军基地的第556测试和评估中队(TES)于2021年7月8日对通用原子航空系统公司MQ-9的自动起降能力(ATLC)进行了两次成功的实验。在测试期间,操作人员使用微型数据链在90千米之外的内利斯空军基地控制这架MQ-9。

MQ-9“死神”地面站的操控设备。

据美国空军表示,此次实验成功表明“死神”有能力“在没有传统起飞和回收基础设施或人员的情况下进行转场”。第556测试和评估中队表示,MQ-9这个新能力,结合即将开始的软件升级和全新的便携式飞机控制站,将“改变它在全球范围的使用方式”。

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MQ-9机头上方整流罩内,就是卫星天线。

在为期两天的实验中,位于内利斯空军基地的第556测试和评估中队控制人员,使用卫星发送的数据链命令一架MQ-9从克里奇飞往新墨西哥州的坎农空军基地,在那里降落滑行,并再次起飞返回克里奇。美国空军表示,在实验的第一天,控制人员“使用控制舱内的图像,为自动着陆系统生成参考点”。

C-130H“大力神”运输机挂载的目标指示吊舱。

实验的第二天,控制人员将MQ-9从克里奇飞往霍洛曼空军基地并成功返回。使用目标指示吊舱收集目的地跑道数据,以安全交通模式飞行,然后着陆并起飞返回。美国空军此前曾在C-130“大力神”运输机上测试了使用目标指示吊舱用于非传统地理定位用途,吊舱将光电和红外传感器的图像与激光测距仪数据相结合,从而生成识别着陆的特定地理坐标。

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一架MQ-9“死神”准备使用自动起降能力(ATLC)从霍洛曼空军基地起飞。

最近对MQ-9自动起降能力的实验中,进一步证明了可以将目标指示吊舱配备的传感器应用到非传统用途。MQ-9可以挂载多光谱目标指示系统,主要用于对目标进行瞄准,其中包括了一个红外传感器、彩色和黑白日光摄像机,以及短波和中波红外摄像机。此外,MQ-9配备了激光测距仪和目标指示器,前者可以用于收集陌生着陆场的精确地理定位数据。

MQ-9“死神”机头下方的MTS光电转塔。

不知道为什么第556测试和评估中队会使用目标指示吊舱,而非MQ-9机头下方的MTS光电转塔,来进行MQ-9自动起降能力实验。可能是因为目标指示吊舱在生成精确坐标方面具有更好的性能,并且与升级MQ-9的机载设备相比,使用吊舱是一种更便宜、更快捷的解决方案——至少目前是这样。此外,吊舱提供了另一个独立的“天空之眼”,出于多种原因的考虑,这可能是有益的。

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在霍洛曼空军基地进行自动起降实验的MQ-9。

在最近的这些测试之前,MQ-9主要采用拆分操作方式,一名控制人员在地面站操纵飞机,而另一名控制人员有时则位于地球的另一端,一旦无人机进入视野就接手控制权,然后控制该机完成降落。地面救援人员有必要在MQ-9着陆的跑道上设立电子标记参考点。这使得无人机无法自行部署到尚未收集相关数据,没有其他基础设施的简易机场。

为MQ-9挂载激光制导炸弹,使用这种弹药时,就需要挂载目标指示吊舱。

正因为这个原因,这种吊舱也经常被称为“瞄准吊舱”。现在,具有自动起降能力的MQ-9可以在更多的机场降落,无需事先确定参考点。从美国空军的官方描述来看,MQ-9似乎可以很快就能够由一名控制员进行操作,远程遥控这架飞机,并使用ATLC系统自行降落和起飞,无需专门的地面支持人员。当然,MQ-9需要在任何机场内,都需要人工进行加油、检修和装填弹药。

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准备起飞的MQ-9,可以看到机头下方的MTS光电转塔转向九点钟方向。

此外,美国空军关于自动起降能力的公告中称,“该技术与第556测试和评估中队发展的新战术已经完成,可以让MQ-9转场到以前从未出现过的外国领域。”这在紧急情况或应急行动中非常有用,未来,它还可以让MQ-9在前线武装和加油点(FARP)起降,而不必长途跋涉返回固定基地补充燃油和弹药。这将节省大量时间,因为它配备的是涡轮螺旋桨发动机,飞行速度较慢。如果MQ-9的任务是覆盖太平洋的广大地区,美国空军一直希望为该地区研发一种更灵活的部署方案,这将对该地区的行动非常重要。

2015年,一名地勤人员正在阿富汗检修MQ-9。

具体来说,美国空军表示,对ATLC能够让MQ-9“死神”集成到“快速战斗部署(ACE)”概念为中心的未来作战中特别感兴趣。这是一个更重大的进步,旨在将飞机部署到各个前沿位置,包括资源有限的偏远或简易机场。总体而言,ACE的概念旨在让对方更难防御美国的空中力量,并在冲突期间让部队更接近关键地区,提高这些部队的生存能力。该计划还旨在使飞机部署更加灵活、更难预测,让少量飞机能够在简易机场运转,无论现有的基础设施如何,他们都可以在那里进行起降。

2015年,地勤人员在阿富汗对MQ-9进行起飞前的最后检查。

美国空军此前使用MC-130J“突击队员II”特种作战运输机将控制人员部署到前线机场,以满足起降等操作的需要。这些人员还需要现场勘测数据,确保MQ-9的起降安全,因此限制了美国空军快速部署无人机的地方。ATLC将为MQ-9机队提供更多的潜在基地,同时还可以通过卫星数据链的方式控制MQ-9,解决巨大的后勤和财务负担,无需向前沿机场运送专门的控制设备和控制人员。


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